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ORCA

Orcinus orca (Linneo, 1758)

Erróneamente denominada ballena asesina, la orca no es ni lo uno ni lo otro. Pertenece al Suborden Odontoceti y representa la especie más grande de la familia de los delfines. Ya el origen de su nombre latino, bien Orc que significa terrible monstruo marino u Orcus, que hace referencia al Señor del infierno, demuestra que no era un animal muy estimado, probablemente debido a la interacción con la pesca desde los orígenes de esta por parte del ser humano.

La orca es uno de los cetáceos más dispersos del mundo; de hábitos neríticos y oceánicos, presenta una distribución cosmopolita, aunque es más habitual en zonas de aguas y corrientes frías, destacando su presencia abundante en las zonas polares. Prefiere aguas profundas, pero si hay alimento no descarta las bahías con aguas someras, estuarios ni mares internos.

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Por su coloración blanca y negra, la orca es inconfundible. De cuerpo negro brillante, presenta una mancha ocular blanca y un dibujo también blanco en la zona ventral, con forma de tridente, que se extiende desde la mandíbula inferior hasta la zona genital. La silla de montar o mancha postdorsal, de color gris claro, sirve para identificar individualmente a los ejemplares, junto con la forma y muescas de su aleta dorsal. Es una especie muy robusta que puede alcanzar casi 10 m de longitud y supera los 8. 000 kg de peso, siendo las hembras algo más pequeñas y ligeras. De las pocas especies de cetáceos que presentan dimorfismo sexual, éste viene marcado por la altura y tamaño de la aleta dorsal, que en los machos sexualmente maduros alcanza los 2 m, siendo más pequeña (0’5m) y falciforme en hembras y machos jóvenes. No presenta un pico prominente y posee de 20 a 26 dientes grandes y cónicos en maxilar y mandíbula, que encajan al cerrar la boca.

La orca presenta una de las estructuras sociales más complejas de los cetáceos, de hecho está considerada de las más avanzadas del reino animal. Existen poblaciones residentes de estructura matriarcal con grupos de 20-25 individuos genéticamente emparentados por vía materna y grupos errantes formados por 2-7 individuos. Dentro de cada grupo, los lazos sociales son muy estrechos y perduran toda la vida existiendo un repertorio acústico propio de cada grupo o pod.

Quizá sea uno de los mayores y más versátiles predadores marinos. En general la mayoría de las poblaciones se alimentan de grandes peces y cefalópodos, pero hay grupos concretos con hábitos de caza altamente sofisticados que se alimentan de focas, delfines y crías de ballenas. También se les ha visto cazar aves y tortugas marinas. En la Costa Vasca suelen verse durante la época en que el bonito está presente y pueden acercarse mucho al litoral en su búsqueda de bancos de alimento.

La orca figura como DE PROTECCIÓN ESPECIAL en el Catálogo Nacional de Especies Amenazadas (CNEA) según la Ley 42/2007, de 13 de diciembre, del Patrimonio Natural y de la Biodiversidad y con la categoría de datos insuficientes en la Lista Roja de la UICN. También está incluida en el Anexo IV de la Directiva 92/43/CEE del Consejo, de 21 de mayo de 1992, relativa a la Conservación de los Hábitats naturales y de la fauna y flora silvestres (Directiva Hábitat). Aparece en el Convenio relativo a la Conservación de la Vida Silvestre y del Medio Natural de Europa (Convenio de Berna) y en la Convención sobre el comercio internacional de especies amenazadas de fauna y flora silvestres (CITES).