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CACHALOTE

Physeter macrocephalus (Linneo, 1758)

El nombre genérico Physeter significa soplador y el específico, macrocephalus, cabeza grande. Queda resumida así la esencia del cachalote. Desde su despcripción en 1758 ha sido una especie controvertida en cuanto a su historia evolutiva, su sistemática y su taxonomía; hay especialistas que la consideran aún más cercana a los misticetos (cetáceos con barbas) a pesar de que estudios recientes demuestran que pertenecen a los odontocetos (cetáceos con dientes), aunque la línea evolutiva con éstos se separa ya en los orígenes del grupo.

El cachalote es un cetáceo cosmopolita, ampliamente distribuido en las aguas de todo el mundo, siempre que éstas superen los 200m de profundidad. Son animales muy móviles que presentan segregación en su distribución en función de su organización social. En general las hembras, las crías y los individuos jóvenes se concentran en aguas que rondan los 15°, mientras que los grandes machos pueden desplazarse incluso hasta las aguas de zonas polares, en la región ártica, donde se observan principalmente en verano.

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IUCN™

Cuando vemos un cachalote no es posible la confusión. Se trata de uno de los cetáceos más fáciles de identificar, por su tamaño, morfología, cloración gris parduzca y su comportamiento en superficie. Es el mayor de todos los odontocetos; con un tamaño máximo medido de 20’7 m, hoy en día es difícil ver individuos tan grandes y, por lo general, no superan los 18 m siendo el tamaño más común entre 13 y 15 m. El peso también varía en un rango de 30 a 50 toneladas. El cachalote es una de las especies de mamíferos que presenta un mayor dimorfismo sexual. Los machos son mucho más grandes y pesados que las hembras y en los individuos más longevos la cabeza puede llegar a parecer desproporcionadamente grande . La cabeza del cachalote representa más de un tercio de su peso total y la cuarta parte de su longitud; el aventador o espiráculo (único, como en todos los odontocetos) se sitúa en el extremo izquierdo de la cabeza; esto hace que el soplo sea inconfundible: una nube  de vapor de agua inclinada hacia un lado mucho más ancha que larga. La aleta dorsal se ha reducido hasta sólo una giba redondeada, a la que siguen varias protuberancias que llegan a la aleta caudal, con una escotadura grande y bien marcada. Los dientes wdddddsólo aparecen en las series mandibulares, en número variable de 20-30 dientes cónicos que pueden alcanzar más de 50 cm y 2 kg de peso.

El cachalote es un gran depredador de las profundidades, se alimenta de cefalópodos y peces, siendo los pulpos y diversas especies de calamares y sepias la base de su dieta. En general, las presas del cachalote no superan los 2 m de longitud, aunque se han encontrado restos de Architeuthis en algunas necropsias.

La estructura social del cachalote está claramente segregada por el sexo. Unidades de hembras y crías permanecen juntas durante décadas, en grupos de 10-15 individuos. Los machos abandonan esa unidad social cuando se acercan a su estado de madurez sexual (aprox. 6-10 años) y forman los grupos de solteros. A medida que los individuos crecen esos grupos se hacen más pequeños y se van desplazando a latitudes más altas. Los grandes machos adultos, finalmente, viajan en solitario, uniéndose a los grupos de hembras únicamente para la reproducción, durante un tiempo variable de varias horas a pocos días.

Como característica exclusiva de esta especie encontramos el órgano de espermaceti y el ámbar gris. El espermaceti está ubicado en el cráneo, dando lugar al almohadón rostral y contiene aproximadamente 2.000 litros (25-30 % del tamaño del animal) de un aceite llamado también espermaceti. Las teorías sobre la función de este órgano son diversas, pero las más aceptadas y convincentes son las que sugieren que está implicado en la producción de sonidos y en la flotabilidad del cachalote; se trataría además del órgano más grande del reino animal. El aceite espermaceti fue responsable de la cacería masiva hasta casi la extinción a la que estuvo sometida esta especie hasta el siglo pasado. Se usaba como lubricante  con grandísima demanda durante la revolución industrial, pero también se empleaba para trabajos de cuero y fieltro, cosmética, iluminación, etc. Igualmente codiciado era el ámbar gris, una secreción de origen biliar presente en los intestinos del cachalote. Según parece, esta sustancia cerúlea e inflamable de color gris o negro, está implicada en la protección del intestino frente al tránsito de los picos de cefalópodos, que no son digeribles. El principal uso comercial del ámbar gris fue como fijador de perfumes y sustancia de uso medicinal. Se creía además que era un vigorizante que curaba la impotencia. Hoy en día el comercio con ámbar gris está prohibido de acuerdo con la Ley de Especies en Peligro de Extinción de 1978.

La principal causa actual de amenaza para esta especie radica en las colisiones con embarcaciones de alta velocidad. Es un problema global de difícil solución; la Comisión Ballenera Internacional, en el comité de Conservación, ha creado un grupo de expertos y expertas en el tema (Ship Strike Working Group, SSWG), cuyo objetivo es valorar el alcance del problema y proponer medidas de mitigación. La contaminación acústica es otra de las grandes dificultades a las que se enfrentan estos animales de hábitos profundos que principalmente basan en el sonido sus técnicas de caza, orientación, comunicación y socialización.

El cachalote figura como VULNERABLE en el Catálogo Nacional de Especies Amenazadas (CNEA) según la Ley 42/2007, de 13 de diciembre, del Patrimonio Natural y de la Biodiversidad. En la Lista Roja de la UICN aparece como VULNERABLE y también está contemplado en el Anexo IV de la Directiva 92/43/CEE del Consejo, de 21 de mayo de 1992, relativa a la Conservación de los Hábitats naturales y de la fauna y flora silvestres (Directiva Hábitat), que hace referencia a aquellas especies que requieren protección especial.